Geschmacksveränderungen – Ein Lehrbuch zur Geschichte der Malerei von John Charles Van Dyke

Vor einem Jahrhundert wurde ein Lehrbuch zur Geschichte der Malerei von John Charles Van Dyke veröffentlicht. Heute bietet es dem modernen Leser nicht nur Topfzeitkritik wichtiger Künstler, sondern auch einen bemerkenswerten Einblick in den Wandel der Ästhetik von Generation zu Generation. John Charles Van Dykes Einschätzungen einiger Werke werden den heutigen Leser überraschen, insbesondere seine Haltung gegenüber einigen zeitgenössischen Künstlern, die bei der Erstausstellung ihrer Arbeiten von einigen Seiten eher feindliche Reaktionen erhalten haben.

Das Buch beschäftigt sich mit der europäischen Tradition. Es gibt keine Ausreden dafür. Zu dieser Zeit war außereuropäische Kunst in westlichen kritischen Kreisen vielleicht weniger bekannt. Vielleicht auch wurde es als irgendwie minderwertig angesehen, vielleicht auch nur, weil es nicht europäischen Ursprungs war. Aber Van Dyke bietet uns eine funktionierende Unterscheidung, die die meisten außereuropäischen Kunstwerke von seiner Umfrage ausschließt, nämlich den Unterschied zwischen Beobachtung und Ausdruck. Nur das, was zum Ausdruck kommt, zumindest für van Dyke, verdient das Label „Kunst“. Irgendwie schafft es die altägyptische Kunst in das Oeuvre, wahrscheinlich weil sie auch in Museen vertreten war, die in unmittelbarer Nähe und zugänglich waren.

Insbesondere zwei Maler veranschaulichen den Unterschied in der Behandlung zwischen van Dykes und unserem Alter, El Greco und Alma-Tadema. El Greco wird im Spanien des 16. Jahrhunderts kaum als Figur erwähnt, da seine Leistungen offenbar eher auf Toledo beschränkt sind. So kommt eine Figur, die heute als einzigartiger Stylist und Visionär gilt, in diesem Text kaum noch vor. Alma-Tadema, deren Akademismus und Detail heute eine Zusammenfassung und einen Inbegriff des festen viktorianischen England bieten könnte, das euphemistisch mit der Erotik spielte, wird ebenfalls entlassen. Auch einer der wenigen englischen Maler, Frederick Leighton, der zum Adel erhoben wurde, beeindruckte Professor Van Dyke nicht. Albrecht Dürer anscheinend auch nicht.

Im Zentrum von Van Dykes Ästhetik steht die Beurteilung, ob der Maler ein Gemälde nicht nur darstellt, interpretiert und ausdrückt, sondern auch konstruiert. Die bloße Realität ist anscheinend nie genug. Das Leben erfordert die Fähigkeit eines Redakteurs oder Architekten, seine Erfahrung kommunizierbar zu machen. Es ist interessant darüber nachzudenken, wie sehr oder wenig wir diesen Aspekt der Ästhetik in der heutigen Malerei noch schätzen.

Einige von Van Dykes Beobachtungen werden zumindest unterhalten. Wir erfahren, dass Franz Hals ein eher nachlässiges Leben führte. William Blake war kaum ein Maler. Einem Niederländer wird das schwache Lob zugeschrieben, ein einzigartiger Geflügelmaler zu sein. Matthew Maris wird dafür kritisiert, dass er eher Visionen und Träume als die wesentlichen Dinge der Erde aufzeichnet, während Turner als bizarr und extravagant abgetan wird, Eigenschaften, die heute seinen Ruf eher verbessern als mindern könnten.

Aber Van Dykes Buch bleibt trotz seiner Distanz zum zeitgenössischen Denken eine interessante, informative und lohnende Lektüre. Er ist besonders stark in seinen zusammenfassenden Beschreibungen der verschiedenen italienischen Schulen der Spätgotik und Renaissance. Es ist mehr als nützlich, daran erinnert zu werden, wie unabhängig diese Stadtstaaten zu dieser Zeit waren und wie wenig sie sich gegenseitig beeinflussen konnten. Ein Lehrbuch zur Geschichte der Malerei von John Charles Van Dyke bleibt daher eine wichtige Lektüre für alle, die sich für Kunstgeschichte interessieren. Vieles hat sich geändert, aber es gibt vieles, was sich nicht geändert hat.

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